干细胞专家寻宝中药 希望治疗老年痴呆症

【字体: 时间:2008年05月05日 来源:医药经济报

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  我们此次到中国主要是探寻中药与新药发现、中药与干细胞研究、再生医学。我们了解到,在中国有一些中药被长期使用,证实对大脑记忆有好处,这恰恰能够改善老年痴呆症中记忆衰退的问题。所以我们希望能够进一步了解这些中药中是否能够提取有效成分来成就治疗老年痴呆症的药物。

  我们此次到中国主要是探寻中药与新药发现、中药与干细胞研究、再生医学。我们了解到,在中国有一些中药被长期使用,证实对大脑记忆有好处,这恰恰能够改善老年痴呆症中记忆衰退的问题。所以我们希望能够进一步了解这些中药中是否能够提取有效成分来成就治疗老年痴呆症的药物。



  伦敦时间4月1日,英国纽卡斯尔大学研究人员称,他们成功培育出了人兽混合胚胎。除了纽卡斯尔大学研究小组,还有伦敦国王学院干细胞实验室主任、沃夫森老年疾病研究中心资深讲师斯蒂芬·明格(Stephen  Minger)获准进行人兽混合胚胎研究。作为干细胞研究领域的专家,2002年,斯蒂芬的研究小组获得了英国人工授精与胚胎学管理局颁发的两份研究人类胚胎干细胞衍生许可证之一。之后,又成功建立了英国第一个人体胚胎干细胞系。



  斯蒂芬·明格与伦敦的另外两位研究帕金森疾病的教授在今年2月底出访了中国,并且在上海走访了中国科学院药物研究所、上海中药创新研究中心、上海中医药大学附属曙光医院等单位。而此次的中国之行有些令人意外,他要在中药中寻宝运用于干细胞研究!斯蒂芬教授在上海接受了《医药经济报》记者的采访,他灰白色的长发扎成麻花辫,让人过目不忘。



  记者:明格教授,您此次的中国之行走访了多家研究中医药的机构,这是为什么呢?



  明格:是的。英国在去年有一项科学家交流的活动,英国向中国、巴西、南非和印度分别在6个领域提供6位科学家与当地的科学家们进行交流、研究。在中国,我作为6名科学家中唯一一位疾病与药物领域的学者,获得了专项资金,进行中英科学家交流。此次是我第一次带另外两位老年痴呆症和大脑研究的英国科学家前来中国。



  我们此次到中国主要是探寻中药与新药发现、中药与干细胞研究、再生医学。我们了解到,在中国有一些中药被长期使用,证实对大脑记忆有好处,这恰恰能够改善老年痴呆症中记忆衰退的问题。所以我们希望能够进一步了解这些中药中是否能够提取有效成分来成就治疗老年痴呆症的药物。



  中药需要通过大量的筛选,而哪些是对治疗老年痴呆症有效的活性成份呢?干细胞研究可以帮助鉴别。因为老年痴呆症是由于丢失了某些细胞,以致大脑不同区域萎缩造成的。比如说,谷氨酸和乙酰胆碱丢失,都可能造成大脑萎缩。我们可以通过试验判断到底哪种提取物可以让这两种干细胞发生变化。



  记者:您预期在多长时间内能够从中药中寻找到有效成分,研制出新药来?



  明格:目前我们还没有一个具体的规划,这是由于中药中有数千种化合物,我们需要对它们进行分离,提取和证实有效成分,然后再组合成新的化合物。这个过程每一步都需要做很多的工作,现在还处在相当初始的阶段。不过我们很高兴地看到,中国的研究院所已经在开展这样的研究,并且有了一定的成效。我们希望可以把彼此擅长的研究结合在一起,早日研制成功新药。



  记者:您是如何把中药这一传统的药物体系与干细胞这一年轻的研究领域结合在一起的?是什么让您产生把两者联系在一起的灵感?



  明格:其实在几年以前我还对中药不太相信。有一次,国王学院的一位同事拿着一个小瓶子,里面有些绿色的泥浆状的物质。他建议我在干细胞上做做实验。我将信将疑地做起来,结果让我惊呆了——原来细胞分化过程中很短的触手居然发疯似地长了起来,变得很长!



  试想一下,会不会有许多退化的细胞接触到这个物质后也会加快生长呢?这个绿色的泥浆物质就是来自于中草药。我又想,阿斯匹林也是来自于柳树的,流传千年的中药还有世界上许多传统民族医药,一定是有道理的。我们要做的是如何确定其中有效的成分,以及让他们的药效得到控制,更加稳定。



  几年过去了,我要说中医药不但没有过时(out-fashion),相反它是有“高科技含量的”(High-tech)。



  记者:作为干细胞研究领域起步早、且获得研究权限比较多的科学家,您走访了世界许多研究中心,您如何看待中国的干细胞研究水平?



  明格:英国是在干细胞研究领域起步很早的国家。美国由于政府的原因,在这方面的研究很难开展。中国是一股重要的新兴力量,我在中国有一些干细胞研究的朋友,他们做出了非常好的研究成果,比如中国科学家曾将人类皮肤细胞核与新西兰兔子卵细胞融合,创造了400个胚胎。上海第二医科大学教授盛惠珍领导的小组从混合胚胎中成功引出了胚胎干细胞。



  记者:干细胞研究的推进伴随着科学伦理的争论,您如何看待?是否有压力?



  明格:在英国的压力比在美国显然要小很多。现在争议最大的是人兽混合胚胎的研究,如果大家真正去了解就能够理解和支持这样的研究。一个物种的定义就是它的细胞核DNA,比如把人的细胞核放入了去核的牛的卵细胞中,表明牛身份的DNA已经不存在了,因此它和人的细胞结合重新形成的胚胎,已经不存在动物的特性。按照规定,混合胚胎在14天后必须销毁,将这些混合胚胎放入子宫也是非法的。



  做药物实验时,在动物身上的效果并不能等同于在人身上的实验效果。而又没有那么多的妇女自动捐献卵子——胚胎干细胞研究的“原材料”。采用人兽混合胚胎研究是针对供研究的卵子不足的局面而采取的替代办法。



  干细胞可分成胚胎干细胞和成体干细胞两类。前者是全能干细胞,理论上能分化成人体200多种组织中的任何一种;后者是多能干细胞,能分化成某种器官或组织。



  干细胞移植是治疗很多疾病的新希望,包括神经系统疾病如帕金森症、老年痴呆症,还有糖尿病和癌症等。大家最担心是否会出现克隆人,我认为理智的科学家不会这么做。



  (英国驻上海总领事馆科技处对本文亦有贡献)

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