中国西南部发现的早期长臂猿化石:这一发现填补了类人猿进化史的空白

【字体: 时间:2022年09月16日 来源:Journal of Human Evolution

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  一组科学家发现了最早的长臂猿化石,这一发现有助于填补猿类进化史上长期以来难以捉摸的空白。

  

这项研究发表在《人类进化杂志》(Journal of Human Evolution)上,研究对象是灵长目猿(hylobatids),这是一种类人猿,包括20种现存的长臂猿,分布在从印度东北部到印度尼西亚的整个热带亚洲地区。

纽约大学人类学教授、论文作者之一特里·哈里森(Terry Harrison)解释说:“Hylobatids化石遗迹非常罕见,大多数标本是在中国南部和东南亚的洞穴遗址中发现的不超过200万年前的孤立的牙齿和破碎的颌骨。这一新发现将下叶类的化石记录扩展到700万到800万年前,更具体地说,增强了我们对这个类人猿家族进化的理解。”

这块化石是在中国西南部云南省元谋地区发现的,属于一种名为Yuanmoupithecus xiaoyuan的小猿。该研究的第一作者、昆明动物研究所的)Xueping Ji参与了这项分析。他们的研究重点是元嘴猿的牙齿和颅骨标本,包括一个幼崽的上颚,该幼崽死时不到两岁。

以臼齿的大小为参考,科学家们估计,“Yuanmoupithecus xiaoyuan”的体型与今天的长臂猿相似,体重约为6公斤(约13磅)。

纽约大学人类起源研究中心的Harrison说:“牙齿和下脸与现代长臂猿非常相似,但在一些特征上,这个化石物种更原始,表明它是所有现存物种的祖先。”

Ji在野外调查中发现了这个幼崽上颌,并将其与昆明动物研究所的现代长臂猿头骨进行了比较,确定为下颌骨。2018年,他邀请Harrison和其他同事对保存在云南省文物考古研究所和元谋人博物馆的过去30年收集的标本进行研究。

Yuanmoupithecus的遗骸极为罕见,但通过努力,我们有可能找到足够多的标本,以确定Yuanmoupithecus化石确实是现存的下叶类人猿的近亲,”Harrison指出。

《人类进化杂志》的研究还发现,根据来自印度的一颗分离的臼齿化石,被认为是一种早期的灵长目动物Kapi ramnagarensis,其根本不是灵长目动物,而是一种更原始的灵长类动物群体的成员,与现代类人猿关系并不密切。

“基因研究表明,大约在1700万到2200万年前,类人猿和人类的谱系开始分化,因此化石记录中仍有1000万年的空白需要填补,”Harrison警告说。“随着对中国和亚洲其他地区有希望的化石遗址的不断探索,希望更多的发现将有助于填补灵长目猿动物进化史上的这些关键空白。”

在进行研究的过程中,研究人员还获得了纽约美国自然历史博物馆和华盛顿特区史密森学会国家自然历史博物馆等机构的骨骼和古生物收藏。


Xueping Ji, Terry Harrison, Yingqi Zhang, Yun Wu, Chunxia Zhang, Jinming Hu, Dongdong Wu, Yemao Hou, Song Li, Guofu Wang, Zhenzhen Wang. The earliest hylobatid from the Late Miocene of China. Journal of Human Evolution, 2022; 171: 103251

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